Значение дворянства как социальной опоры

Преимущественное право на государственную службу предоставлялось именно дворянам (имелось в виду главным образом потомственное поместное дворянство). Это право, во-первых, проявлялось в льготных условиях самого поступления на службу и, во-вторых, в более быстром продвижении по рангам. Но такая возможность рассматривалась как исключительная и в значительной мере вынужденная: «...которые дослужатся до оберофицерства не из дворян, то когда кто получит вышеписанный чин, оный суть дворянин». Хотя это и являлось различием между знатными фамилиями и выслужившимися дворянами, тем не менее перед лицом государства в своих правах они не разнились.

Своих сотрудников Петр I часто выбирал из людей незнатного происхождения либо из иностранцев, которых он привлекал на службу. Такими были президент Военной коллегии генералфельдмаршал и светлейший князь А. Д. Меншиков, генерал-прокурор Г. И. Ягужинский, вице-канцлер барон П. П. Шафи ров, Я. В. Брюс, А. Вейде . Для возвышения своих сотрудников Петр добивался от германского императора присвоения им титулов князя и графа Священной Римской империи, сам возвел А. Д. Меншикова в княжеский титул и учредил в России титулы графа и барона. Но среди сподвижников Петра I сохранилось и много представителей старинной знати: Б. И. Шереметев, ставший графом и генерал фельдмаршалом, князья Дмитрий и Михаил Голицыны, князь Я. Ф. Долгоруков и князь Н. И. Репнин, братья царицы Марфы  графы Ф. М. Апраксин (генераладмирал) и П. М. Апраксин.Начиная с Петра I принцип происхождения был заменен принципом личной выслуги. Монарх стоял на вершине пирамиды чинов, и критерии продвижения по служебной лестнице полностью стали зависеть от него. Не происхождение, а заслуги перед царем и государством стали основой для возвышения по службе. Сам же принцип личной выслуги усилил власть самодержавия над дворянством. Петр I подтверждал, что «никому, кроме нас угих коронованных глав, не принадлежит, кого в дворянское достоинство гербом и печатью пожаловать».

В большинстве европейских государств служба монарху была привилегией членов феодального сословия. В России она стала для них обязанностью. Фактически в петровское время это была служба пожизненная. Табель о рангах увеличивала служебное бремя для представителей дворянского класса, дополнив его еще и обязанностью учиться.Из представления о том, что наиболее присущее дворянину занятие  служба офицером, закономерно вытекал вывод, что каждый офицер должен быть
дворянином, поскольку уже по своей социальной роли он занимает «дворянское» место в обществе. Возведение в дворянство стало наиболее естественной наградой за службу.