Табель о рангах объединила русское дворянство

Табель о рангах несколько объединила русское дворянство, но оно оставалось весьма разнородным. Родовитые дворяне никогда не могли примириться с демократичной петровской Табелью, пытаясь взять реванш в более позднее время. Возможность стать дворянином для всякого, кто дослужился до обер офицерского чина по военной и до коллежского асессора  по гражданской службе, составляла предмет, весьма щекотливый для дворянства, его больное место. Большинство указов на разные лады заявляет, что жаловать дворянство может один монарх; коренное, родовитое дворянство не хочет согласиться с тем, что каждый «подлый» человек, заслуживший маршированием и повиновением начальству оберофицерс кий чин, именует себя дворянином.

Если ранее существовала непреодолимая пропасть между московским боярином, князем, потомком великих или удельных князей и городовым казаком, хотя оба они принадлежали к служилому сословию, то и позднее очень мало что могло объединить флигельадъютанта, графа, молодого полковника и гарнизонного подпоручика, выслужившегося из унтерофицеров многолетней беспорочной службой и получившего первый свой офицерский чин к сорока годам. Табель о рангах предусматривала три основных рода службы  военную, штатскую и придворную и делилась на 14 классов. Кроме того, в нее были включены кавалеры высшего и единственного тогда ордена святого апостола Андрея Первозванного. Основной упор делался на представителей потомственного поместного дворянства, хотя допускалась возможность поступления на государственную службу и представителей других свободных сословий с получением соответствующих классных чинов.
Военные чины всегда считались выше гражданских: уже самый низший офицерский чин (XIV класс) давал его обладателю право на потомственное дворянство, в то время как в штатской службе потомственными дворянами становились только с VIII класса, а обладатели более низких чинов получали лишь дворянство личное.

Основные военные чины за двести лет своего существования несколько видоизменялись, причем офицеры гвардии имели преимущество в два чина перед армейскими, а офицеры спецвойск (артиллерия, инженерные войска)  в один чин. Отдельно существовали и чины военноморского флота, в большинстве случаев совпадавшие с армейскими, но имевшие специфические флотские названия. Кроме того, в кавалерии были свои, особенные чины: генерал от кавалерии, ротмистр (капитан), штабротмистр (штабскапитан), корнет (подпоручик). В разные периоды существовали еще некоторые военные чины, впоследствии переименованные (генераланшеф, генералпоручик) или отмененные совсем (бригадир, капитанпоручик, секундротмистр, фен дрик .). Одно время было сразу два майорских чина  премьермайор и секундмайор, также впоследствии отмененные. В XVIII в. существовала практика, когда детей дворян уже с рождения записывали солдатами в гвардию; получая очередные чины, они оставались дома и изучали науки. К своему совершеннолетию они в большинстве случаев уже имели офицерский чин.

Во времена же Петра I все дворяне обязаны были начинать службу в гвардии простыми солдатами, и, чтобы выслужиться в офицеры, им необходимо было проявлять рвение к службе, иначе им пришлось бы служить в солдатских чинах многие годы. С другой стороны, лица, уже имеющие офицерский чин, но не являющиеся дворянами, со времени Петра сразу же становились таковыми. В дальнейшем эти условия были ужесточены. Так, в 1788 г. было запрещено давать дворянство тем офицерам, которые получили свой первый офицерский чин не на действительной военной службе, а при отставке. В целом же принципиальные положения законодательства, устанавливающие неразрывную связь между службой офицером и принадлежностью к высшему сословию, не менялись очень долго  до середины XIX в.