Наградная система Российской империи

В России существовало восемь орденов, некоторые из них имели до четырех степеней. Высшим и первым по учреждению орденом в государстве стал орден святого апостола Андрея Первозванного, единственный вошедший в Табель о рангах и приравненный к III классу. Благодаря этому все члены императорской фамилии, имевшие его  великие князья от рождения, а князья императорской крови по достижении совершеннолетия,  несмотря на то что начинали службу в более низких чинах, получали большое преимущество даже перед некоторыми титулованными особами и в достаточно молодом возрасте занимали крупные военные и административные посты.

Этот орден был наградой высших государственных чиновников и далеко не для всех являлся венцом всей карьеры. Согласно статуту, кавалерами ордена Андрея Первозванного могли стать только лица «благородного, знатного, графского или княжеского звания и беспорочного происхождения». Неудивительно, что среди кавалеров ордена свыше 90% всех награжденных были титулованными особами или принадлежали к российской императорской фамилии.

Орден святой великомученицы Екатерины был чисто женским орденом и к тому же самым редким в России. Хотя статут ордена предусматривал награждение, кроме великих княжон, имевших этот орден по рождению, княжон императорской крови по достижении совершеннолетия и великих княгинь после замужества, еще 12 дам большого креста и 94 ка валерственных дам малого креста, но в действительности эти пожалования происходили в XVIII в. гораздо реже. Петр I за все время своего царствования наградил этим орденом только свою супругу Екатерину. Всего орденом святой Екатерины (или, как его еще называют, орденом Освобождения) пожаловано 734 дамы и единственный мужчина  сын светлейшего князя А. Д. Меншикова Александр. Главой ордена пожизненно оставалась императрица. Среди известных кавалеров этого ордена можно назвать Екатерину Романовну Дашкову.Орден святого равноапостольного князя Александра Невского предусматривался вначале как военная (генеральская) награда, но в дальнейшем его получали и гражданские лица, обычно чиновники высших трех классов.

Длительное время именно эти три ордена и составляли всю наградную систему Российской империи. Учреждение новых орденов было продолжено спустя около полувека, в царствование Екатерины II. В 1769 г. был учрежден военный орден святого великомученика и победоносца Георгия, состоявший из четырех степеней, а в 1782 г.  орден святого равноапостольного князя Владимира, имевший также четыре степени, которым награждались как военные, так и гражданские чины за отличия в государственной службе. Низшие степени этих орденов предназначались уже не только для высших сановников и приближенной к императорскому двору аристократии, но и для среднего и мелкого офицерства и чиновничества, имевшего более низкий имущественный ценз.

До учреждения этих двух орденов российские подданные награждались введенным еще в 1735 г. герцогом ГолштейнГотторпским Карлом-Фридрихом (отцом будущего императора Петра III) орденом святой Анны, но до восшествия на престол сына Петра III, Павла I, являвшегося его гроссмейстером, он оставался как бы иностранной наградой. Павел I ввел его в состав российских орденов при своем вступлении на престол. Орден святой Анны был первым в череде орденов, полученных будущим генералиссимусом А. В. Суворовым, который был удостоен его 30 сентября 1770 г. за победу при д. Орехово над польскими конфедератами. По свидетельству современников, это была любимая награда полководца, которую он почти никогда не снимал. В ноябре 1831 г. к российским императорским орденам были причислены два ордена Царства Польского  Белого Орла и святого Станислава.