Император Петр III

С кончиной императрицы 25 декабря 1761 г. на престол взошел ее племянник под именем Петра III (10.02.172806.07.1762), который стал родоначальником Голштейн-Готторпской линии династии Романовых, правившей Российской империей до 1917 г. Елизавета женила своего племянника на принцессе Софье-Фредерике-Августе Ангальт-Цербстской; свадьба состоялась 21 августа 1745 г. Принцесса, приняв православие, стала именоваться Екатериной Алексеевной. Мать невесты приходилась двоюродной сестрой отцу жениха.

Таким образом, жених с невестой были троюродными братом и сестрой. В период краткого правления Петра III были изданы законы, объективно подготовленные всем предшествующим развитием страны (о вольности дворянства, секуляризации монастырских земель, упразднении Тайной канцелярии, роспуске Лейб-Кампании и некоторые другие). Чтобы привлечь на свою сторону дворянство, Петр III издал «Манифест о даровании вольности и свободы всему российскому дворянству», по которому все подданные империи, имеющие дворянский титул, могли служить как по военной, так и по гражданской части без ограничения в сроках службы, как это было при Анне Иоанновне (25 лет), и тем более не пожизненно, как установил Петр I.

Манифест был издан 18 февраля 1762 г., и в нем говорилось, что «при Петре Великом и его преемниках нужно было принуждать дворян служить и учиться, отчего произошла большая польза, истреблено нерадение к пользе общей, невежество; знание и прилежание к службе умножили искусных и храбрых генералов, также людей, сведущих в гражданских и политических делах, благородные мысли вкоренили в сердцах патриотов беспредельную верность и любовь к государю и великое усердие к службе. И потому, заключает императорский манифест,  Мы не находим той необходимости в принуждении к службе, которое до сих пор потребно было». Этот указ на короткий срок привлек к императору симпатии дворянства, но его пропрусская линия, шедшая вразрез с интересами государства, вновь оттолкнула от Петра III широкие слои высшего класса.