Первый этап активности России на Кавказе

Несмотря на все усилия, предпринимаемые несколькими поколениями российских монархов, границы их влияния в XVIII веке не распространялись далее реки Терек.Регион, известный как Кавказ, охватывает большую часть перешейка между Черным и Каспийским морями. В регионе доминирует горная система Большой Кавказ (которая вместе с Малым Кавказом образует горную страну Кавказские горы), простирающаяся от Анапы и Таманского полуострова до Баку. Эти горы, включающие семь пиков высотой более 5000 метров, формируют естественную преграду между Южнорусской степью и горной Восточной Турцией, Северной Персией, Азербайджаном, Арменией и Грузией.


Условия местности этого региона с его высокими горами, засушливыми плоскими возвышенностями и зелеными плодородными долинами способствуют тому, что земли оказываются разделены между мелкими племенными и политическими образованиями. Эта тенденция особенно сильна на Северном Кавказе, где на протяжении многих столетий под властью одного правителя обычно объединялось не больше нескольких деревень. Только во второй половине XIX века нескольким государствам удалось установить централизованный контроль над этим регионом.В Закавказье (его границы охватывают территорию современных государств Грузия, Армения и Азербайджан) условия местности более пригодны для жизни. Эта область была традиционно разделена между многочисленными небольшими царствами и городами-государствами. Некоторые из них иногда объединялись под властью честолюбивого правителя или же оказывались в зоне влияния сопредельных держав, но преимущественно они оставались автономными. Через Закавказье проходила религиозная граница между мусульманскими ханствами на востоке и христианскими царствами на западе. Ханства традиционно ориентировались на Персию и поэтому придерживались господствующей в этой стране религии - ислама шиитского толка (в противоположность мусульма-нам-суннитам, составлявшим большую часть населения Северного Кавказа). Персия также претендовала на контроль над западными царствами, населенными грузинскими и армянскими христианами, которые время от времени попадали в зависимость от нее.

В XVII и XVIII веках, когда Османская империя расширяла свои владения на восток, а Российская империя - на юг, этот отдаленный регион стал местом столкновения интересов нескольких мощных держав. Вскоре обе империи оказались втянуты в сложную политическую игру, которую вели ханы и цари, стараясь (причем часто небезуспешно) настроить три державы друг против друга.Первый этап активности России на Кавказе приходится на вторую половину XVI века, на период после разгрома Иваном IV в 1556 году одного из вассальных государств Золотой Орды -Астраханского ханства. Эта победа открыла России надежный выход к Каспийскому морю. После 1556 года русские поставили в устье Волги крепость - Астрахань и стали предпринимать экспедиции по рекам Дагестана.

Примерно в то же время в бассейне реки Терек на Северном Кавказе обосновались казаки. При поддержке России они в 1569 году заложили в устье реки Терек форт, названный Терки (Терский город). После набега чеченцев в 1570 году этот форт был оставлен, но в 1574 году повторно занят и укреплен.В 1586 году русское присутствие в регионе привлекло внимание царя Грузии, который отправил послов к русскому двору, прося помощи в войне против шамхала Тарковского, одного из многочисленных полуавтономных местных правителей в подконтрольной персам части Кавказа. В 1594 году туда была отправлена армия численностью примерно в 7000 человек под командованием боярина Хворостина. Русские заняли Тарки, но затем были уничтожены многочисленными войсками, пришедшими на выручку шамхалу. Единственным важным результатом проникновения в этот регион Ивана IV стал форт Терки, который сохранился в основном потому, что располагался слишком далеко и неудобно, и нападать на него даже не стоило.