Основные силы армии Ивана III

Первая из этих колонн должна была совершить бросок вглубь северо-восточ-ных земель. Дошедшие до настоящего времени источники прямо об этом не свидетельствуют, но представляется вероятным, что этот отряд был значительно меньше других, и в его задачу, прежде всего, входило отвлечь силы Новгорода как можно дальше от своей столицы, облегчив тем самым наступление основной части войска. В этот отряд входили воины, набранные в Устюге, Вологде и Вятке, а во главе его были поставлены двое доверенных бояр Ивана III -Василий Федорович Образец-Симский и Борис Матвеевич Слепец-Тютьчев. Они переправились через Северную Двину и напали на новгородские поселения, находившиеся в этом регионе. Против них выступили несколько новгородских бояр со своими отрядами, оставившие оборону города, чтобы защитить свои коммерческие интересы на северо-востоке.

Оставшиеся в Новгороде бояре объединились вокруг Дмитрия, старшего сына Марфы Борецкой. Они попытались сформировать большое ополчение, наподобие того, что Новгород выставлял в правление Александра Невского, но обнаружили, что население реагирует на призывы равнодушно и сражаться не желает. Предыдущий поход Ивана III подорвал уверенность новгородцев в своих посадниках, а в дошедших до настоящего времени источниках содержится предположение, что новгородцы уже поняли намерения своих правителей, отстаивавших частные интересы, а не стремившихся защитить дома и семьи горожан. Хотя боярам все же удалось собрать войско численностью примерно 40 тысяч человек, оно представляло собой плохо вооруженное ополчение, в которое новгородцев, по большей части, загнали вопреки их воле.

Основные силы армии Ивана III начали собираться в районе Твери в первой половине июня. Пока подтягивались войска, Иван III выделил отряд силой примерно в 10 ООО человек, который передал под начало своих воевод князя Даниила Дмитриевича Холмского и Федора Давыдовича Хромого. Им было приказано двигаться на север, выйти в район южнее озера Ильмень, определить местонахождение армии Дмитрия Борецкого и разорить новгородские населенные пункты. Весна выдалась неожиданно сухой и теплой, поэтому уровень воды в болотах вокруг Новгорода понизился, а реки гораздо проще стало переходить вброд. Эти обстоятельства способствовали успешным действиям московских войск. В конце июня отряд князя Холмского и Хромого достиг новгородского города Старая Русса и сжег его. После этого они повернули на запад к устью реки Шелонь, где должны были дождаться прибытия войск из Пскова.